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視覺和聽覺與認知能力衰退的關係

我時不時會聽見某人(包括我自己)表示 “我的大腦超載了”。這並不意外,因為大腦需要負責許多複雜的工作,包括:學習,規劃,記憶,溝通,以及使用視覺,聽覺,與嗅覺來感知周圍所發生的一切。

越來越多的研究顯示感官功能如視覺和聽覺的受損將導致認知能力的降低。人類的大腦運轉能力是有限的。當大腦需要使勁地去理解周圍所發生的一切,例如:閱讀頁面上的詞彙到理解口頭上的交流,這致使它無法有效的進行其它更重要的任務。

雖然尚未清楚感官能力與認知能力之間的因果關係,但是越來越多的學術研究表明視覺和聽覺上的障礙將加快認知能力的衰退。

國家統計數據也證實了這項關係的重要性。預計在2050年,擁有視覺問題且未能被察覺與診斷的美國人將會以雙倍的速度劇增,當中又以老年人居多。未經治療與治療不足的聽覺損傷將影響超過三分之二的70歲以上老人。在80歲以上的老人中,九個人裡面就有一個是面臨著視覺與聽覺雙雙受損的問題 (少於20%的人能擁有健康發展的視覺與聽覺)。每20年,老人癡呆的流行性將會以雙倍的倍速增長。

在8月份期刊的美國醫學會眼科學(JAMA Ophthalmology)裡,一項涵蓋大約3000名美國老年人和另外30,000名醫療保險受益人的最新研究發現,視覺和認知能力之間是有關聯的。受損的視覺將導致認知能力的降低與障礙。

針對這兩群研究對象,研究人員各自對他們使用了不同的方法來測試他們的認知能力 (記憶力,對於方向的定位,以及規劃能力)。一致的研究成果使研究人員總結出視力障礙與大腦功能受損之間的關係是確鑿的。

斯坦福大學醫學院眼科醫師Suzann Pershing博士說:“雖然研究成果不能直接證明視力障礙是導致認知能力衰退的罪魁禍首,但是從直觀的角度上,人們與外界的接觸與交流越少,認知所受到的刺激越低,從而導致他們認知功能下降的可能性越大。

Mary A.M. Rogers 博士與Kenneth M. Langa在密歇根大學對於625名老年人所進行的早期研究發現,相比於健康發展的人,那些患有視覺障礙的老年人將會有63%的機率在八年半內患上老人癡呆症。那些患有視覺障礙卻又無法及時獲得眼科治療的老年人會有5倍更高的機率影響及導致認知能力的衰退。除此之外,他們也會有相比於普通人高接近十倍的機率患上阿爾茨海默症。

“這不一定是單向的關係。Pershing博士說。“假如患有認知障礙者的視覺得到改善,將會對他們的日常生活起到一定程度上的幫助。 ”

同時,有更多的研究表明聽覺受損將會加速認識能力的衰退。然而,佩戴助聽器是否有助於降低或減緩患上老人癡呆的風險還停留在未知的階段。五年內,一項由美國國家老齡機構所贊助的研究將能夠探討出助聽器是否能維持聽覺障礙患者的大腦機能。

約翰霍普金斯大學衰老與健康中心的耳鼻喉科醫師 – Frank R. Lin博士說: “聽覺與視覺的潛在影響力是非常大的 ,尤其是現在。” 蘋果和三星公司預計將在不久後推出一副介於50至300美元的助聽器,而不再是相比於之前一副5000美元的高昂價格。這將有助於更多人能夠有能力使用這項產品。 (博士也說:“Costco公司在推動助聽器使其成為更容易負擔的器材中扮演著重要的角色。他們降低了聽力學家安裝與維修助聽器所需要的費用。”)

不但如此,由博士所主導的一項針對1984名中年人的研究發現,相比同齡人,患有聽覺障礙者將有高達24%的機率在六年內出現認知能力衰退的現象。

聽覺障礙者的認知能力衰退速度將比聽覺正常的人快40%。除此之外,他們也會比聽覺正常的人普遍早上3年患上大腦機能障礙,如:思維與記憶力衰退。再者,更嚴重的聽覺能力障礙意味著認知能力衰退的越快。

博士在接受采訪時也提到:“聽力受損的老年人即使控制了糖尿病和高血壓,仍然會有居高的風險患上老人癡呆症。”“因此,我們認為兩者是有關聯的。”

他提出了三項解釋來證明聽覺受損與老人癡呆症之間的關係。其中一項涉及了“認知負荷量” – 當您聽不清聲音時,大腦會收到曲解的信號,迫使它需要消耗更多的精力以便理解所聽到的訊息。

另一項解釋可以理解為:聽覺不好的人通常會被社會所孤立,從而降低外界對於認知的刺激而導致認知喪失。

第三項解釋涉及了大腦中的結構,也是最為重要的一項。負責聽覺的大腦區域將會隨著聽覺的喪失而加速萎縮。一旦該區域出現萎縮的現象,不單是聽覺;記憶力,學習能力,以及思維能力也會受到一定程度的影響。

在聖路易斯華盛頓大學,Jonathan Peelle與其同事通過磁共振成像(M.R.I.) 發現,即使是輕度聽覺受損的人也會加重其大腦中的額葉皮層(frontal cortex)中的負擔。這意味著當大腦在嘗試理解語音時,無法輕易的進行其他高級認知功能,如:決策,思維。

Peelle博士也說明: “即使在臨床上有著正常聽覺的年輕人,稍微降低他們的聽覺能力也會對其額葉皮層(frontal cortex)有著顯著的影響,從而降低其他高級認知功能的效率。研究表明,聽覺皮質(auditory cortex)會隨著聽覺喪失的越多而萎縮,最終導致大腦無法有效的進行除聽覺以外的其他功能。

雖然尚無法論證定期檢查老年人的視覺與聽覺是否預備一定程度的經濟效益,但學者們一致強烈推薦週期性的檢查是有必要的,以便能及時發現並糾正問題。此舉亦可減少患上老人癡呆的風險,從而改善生活質量。

美國眼科學院建議40至54歲且沒有眼疾症狀的人,每二至四年至少進行一次全面性眼科檢查;對於55至64歲的人,每一至三年需至少進行一次全面性眼科檢查,然後把周期慢慢減少到每一至二年。此舉不僅可以及時發現視覺問題,如青光眼,白內障,與老年性黃斑部病變,並給予治療。

美國聽力語言協會建議50歲以前的人們每十年至少進行一次聽力測試,而50歲以後每三年至少進行一次。 Frank R. Lin博士解釋說: “人們普遍無法及時發現並阻止日漸損傷的聽覺能力。因此,週期性的聽覺檢查是有必要的。”

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